Kina på väg mot egen bemannad rymdstation

Med president Hu Jintao och andra representanter för den kinesiska ledningen som åskådare vid rymdcentret i Peking, tillsammans med säkerligen många miljoner TV-tittare, lyfte den kinesiska rymdmodulen Tiangong-1 klockan 19.16 lokal tid den 29 september och lade sig i bana runt Jorden. Där ska den invänta den obemannade Shenzhou-8 som ska skickas upp före årets slut, och genomföra Kinas första dockningstest.

Tiangong-1 består av två moduler, men den är större och tyngre än Shenzhou-farkosterna som består av tre moduler och är utrustade för bemannade färder. Tiangong-1 har en experimentmodul, där besökande astronauter kan bo och arbeta vid framtida rymdfärder. Experiment kommer att utföras av besättningen när de är där, och fjärrstyras från marken när de inte är det.

Tiangong-1 är tänkt att kompletteras med uppföljarna Tiangong-2 och Tiangong-3. När alla tre länkas samman kommer astronauter att kunna bo där i 20 dagar, och så småningom i upp till 40 dagar. En rymdfarkost för godstransporter, som ska leverera förnödenheter till besättningen, är också under utveckling.

Det första testet blir den obemannade dockningen, sedan bemannad dockning, och därefter hopkoppling av nya moduler. I slutet av detta årtionde planerar Kina att ha en rymdstation som kan vara permanent bemannad.

På en presskonferens inför uppskjutningen den 29 september berättade rymdcentrets talesperson Wu Ping om det internationella samarbete som bedrivs kring det kinesiska rymdprogrammet. Tiangong-1 skulle medföra 300 flaggor från det internationella astronautförbundet, som inleder sin årliga kongress den 1 oktober i Kapstaden. Forskare från Tyskland kommer att delta tillsammans med de kinesiska i experiment som utförs på den obemannade Shenzhou-8. Man har också haft ett samarbete med Ryssland. Hon nämnde inte att USA är förbjudet att ha något rymdsamarbete med Kina, på grund av den republikanske senatorn Frank Wolf och den Kina-hatande "människorättsmaffian" i kongressen.